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Arterite a cellule giganti (arterite temporale)

Arterite a cellule giganti (arterite temporale)

Che cos’è?

L’arterite a cellule giganti, detta anche arterite temporale, è una malattia in cui le arterie di media grandezza che forniscono l’occhio, il cuoio capelluto e il viso si infiammano e si restringono. Questa malattia può causare la perdita della vista, quindi è essenziale che il problema venga diagnosticato e trattato il prima possibile. Possono anche essere coinvolti vasi sanguigni più grandi, inclusa l’aorta e i suoi rami, e possono portare all’indebolimento dei vasi sanguigni e persino alla rottura di anni dopo.

Questo disturbo si sviluppa quasi esclusivamente in persone di età superiore ai 55 anni e colpisce più comunemente persone tra i 70 e gli 80 anni. È relativamente raro: tra le persone sopra i 55 anni, colpisce circa 2 persone su 1.000.

La causa dell’arterite a cellule giganti è sconosciuta, anche se c’è stata la speculazione che in alcune persone il sistema immunitario del corpo risponde in modo errato a un’infezione e comincia ad attaccare il rivestimento dei vasi sanguigni come farebbe con un invasore straniero. Potrebbe esserci un contributo genetico, come suggerito da casi occasionali che colpiscono più di un membro della stessa famiglia. Una possibilità è che il sistema immunitario di alcuni individui o membri della famiglia possa essere geneticamente programmato per rispondere a un’infezione in modo anomalo, una risposta che porta all’arterite a cellule giganti.

Sintomi

Il sintomo più comune è un mal di testa sordo, pulsante, spesso su uno o entrambi i lati della fronte, anche se può essere ovunque sopra la testa o nel collo. Altri sintomi comuni includono uno o più dei seguenti:

  • Febbre

  • Dolore alla mascella dopo la masticazione

  • Perdita di appetito

  • Fatica

  • Tosse secca

  • Tenerezza del cuoio capelluto o delle tempie

  • Offuscamento o perdita della visione in un occhio

  • Dolore alle spalle, alle braccia, ai fianchi o alle cosce, soprattutto al mattino (tipico della polimialgia reumatica, una condizione artritica associata ad arterite a cellule giganti)

Diagnosi

Il medico potrebbe sospettare di avere questo disturbo se sei un adulto più anziano con un nuovo mal di testa. Lui o lei inizierà chiedendoti una descrizione dettagliata dei tuoi sintomi, problemi medici passati e farmaci. Successivamente, il medico ti esaminerà prestando particolare attenzione alle tue arterie temporali, situate proprio di fronte all’orecchio, sopra la mandibola e altri vasi sanguigni.

Il medico prenderà in considerazione altre cause di mal di testa o altri sintomi e potrebbe ordinare test per verificare queste condizioni. Tuttavia, se l’arterite a cellule giganti è ancora una forte preoccupazione dopo questi test, verrà ordinato un esame del sangue chiamato tasso di sedimentazione eritrocitaria (ESR) perché è quasi sempre elevato in questa condizione.

In genere è necessaria una biopsia dell’arteria temporale per confermare la diagnosi. In questa procedura, un piccolo frammento del vaso sanguigno verrà rimosso in anestesia locale e sarà esaminato in laboratorio. Una nuova ricerca suggerisce che altri test, inclusi gli ultrasuoni o la risonanza magnetica delle arterie temporali, potrebbero rivelarsi utili per il rilevamento di questa condizione, ma una biopsia è ancora il test migliore disponibile.

Durata prevista

L’arterite a cellule giganti dura in genere almeno diversi anni. Il miglioramento di solito inizia entro pochi giorni dall’inizio della terapia. Alcune persone sono in grado di interrompere il trattamento entro sei mesi, ma un trattamento più lungo da due a tre anni è più comune. Occasionalmente, la malattia ritorna dopo che è andata via per un periodo prolungato.

Prevenzione

Non c’è modo di prevenire questa malattia. La perdita della vista (e, forse, altre complicanze) può essere prevenuta con una pronta diagnosi e trattamento.

Trattamento

L’arterite a cellule giganti è una malattia grave che richiede un pronto intervento medico poiché il ritardo nella diagnosi e nel trattamento può portare a perdita della vista o altre complicazioni. Il trattamento principale è costituito da alte dosi di prednisone, un corticosteroide, e la maggior parte delle persone si sente meglio entro pochi giorni. I farmaci vengono continuati a questa dose elevata per circa un mese e poi si assottigliano gradualmente nei mesi successivi fino alla dose più bassa possibile o vengono sospesi.

È comune per le persone con questo disturbo richiedere almeno sei mesi di terapia, e spesso il trattamento viene continuato per un anno o più perché molte persone sperimentano sintomi tipici della polimialgia reumatica (dolenti alle spalle, ai fianchi o entrambi) o mal di testa ricorrenti come la dose di prednisone è ridotta.

Alcuni studi hanno scoperto che un altro farmaco, il metotrexato (Folex, Rheumatrex), può ridurre la dose di corticosteroidi richiesti e il tempo necessario per l’assunzione, anche se altri studi non lo hanno confermato. Di conseguenza, alcuni medici prescrivono il metotrexato come agente “risparmiatore di steroidi” nella speranza di ridurre l’esposizione complessiva ai corticosteroidi.

L’uso di steroidi può portare a complicazioni, tra cui l’osteoporosi, il diabete e l’aumento di peso; le misure per prevenire queste complicazioni (come il calcio e la vitamina D supplementari) sono abitualmente raccomandate. Sono in corso ricerche per identificare altri farmaci efficaci che risparmiano steroidi, ma finora i risultati sono stati deludenti.

Ricerche recenti suggeriscono che l’aspirina a basse dosi può aiutare a preservare la visione che è minacciata dall’arterite a cellule giganti.

Quando chiamare un professionista

Se ha sintomi di arterite a cellule giganti, specialmente un nuovo mal di testa, febbre inspiegabile o sintomi visivi, contatti il ​​medico.

Prognosi

Se la visione non è stata influenzata, le prospettive sono eccellenti. Tuttavia, una volta che si verifica una perdita della vista, di solito è permanente. Se l’aorta oi rami vicini sono coinvolti, la prognosi può essere peggiore, perché questi vasi sanguigni possono allargarsi o addirittura rompersi. Tuttavia, la maggior parte delle complicanze legate all’arterite a cellule giganti sono causate dalla terapia steroidea piuttosto che dalla malattia stessa.